Estas son las ranas más antiguas que se han conservado en ámbar

George Dvorsky 08/14/2018. 11 comments
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El extraordinario descubrimiento de cuatro pequeñas ranas preservadas en ámbar es la primera evidencia de estos anfibios ahora prolíficos que viven en las selvas tropicales.

Una nueva investigación publicada hoy en Scientific Reports muestra que las ranas, un animal que surgió hace unos 200 millones de años, estaban ocupando regiones húmedas boscosas hace al menos 100 millones de años. Este descubrimiento es un gran problema porque los fósiles de anfibios forestales son raros, y porque los científicos no han estado seguros de cuándo las ranas comenzaron a aventurarse en hábitats tropicales.

"Las ranas son animales comunes en los bosques tropicales húmedos de la actualidad, y fácilmente más de un tercio de las casi 7.000 especies de ranas viven en estos bosques húmedos", David C. Blackburn, coautor del nuevo estudio y el curador asociado de anfibios y reptiles en el Museo de Historia Natural de la Florida, le dijo a Gizmodo. "Pero ser pequeño y vivir en un bosque tropical también significa que su probabilidad de terminar en el registro fósil es bastante baja".

Junto con Lida Xing de la Universidad de Geociencias de China, Blackburn analizó cuatro exquisitos fósiles de ámbar hallados en un yacimiento en el norte de Myanmar, antiguamente Birmania. Estos fósiles ambarinos, junto con otros encontrados cerca, también contenían restos de plantas, arañas, insectos y moluscos marinos. Para científicos como Blackburn y Xing, estas diminutas gotitas de savia de árbol preservada son como una máquina del tiempo, lo que les permite visualizar los ecosistemas de las selvas tropicales del Cretácico.

"Los bosques en los que se formó este ámbar probablemente fueron un bosque tropical húmedo con arroyos de agua dulce o estanques ubicados en algún lugar cerca de la playa", dijo. Quemadura negra. "Sabemos esto a través de la diversidad de invertebrados y plantas que se encuentran en otras piezas de ámbar. En muchos sentidos, este ecosistema tropical parece asemejarse a los bosques tropicales húmedos que tenemos hoy en día. Pero se desconocen aspectos importantes de la vida de esta rana, como qué sonido produjo, si tuvo un renacuajo, o si trepó o saltó ".

Los cuatro fósiles de rana no estaban fechados directamente. En cambio, otros especímenes de ámbar encontrados dentro de los mismos depósitos geológicos fueron fechados directa e indirectamente, incluyendo rastros de material volcánico e insectos fosilizados. Un análisis comparativo de las ranas antiguas, apodado Electrorana limoae, con especies similares que viven en la actualidad reveló más similitudes que diferencias; parece que las ranas no han cambiado tanto a través de los milenios.

"Nuestras comparaciones del esqueleto de estos nuevos fósiles de rana indican que estas ranas preservadas en ámbar eran 'verdaderas ranas', pero pueden representar uno de los linajes más antiguos que se ven hoy en día", dijo Blackburn. "La presencia de costillas y huesos en la placa cartilaginosa que sostiene la lengua sugiere una afinidad con las especies vivas hoy en día, como los sapos vientre-vientre y los sapos parteros".

Además de proporcionar la evidencia directa más temprana de ranas en un ecosistema de bosque tropical húmedo, estos son los registros más antiguos de ranas conservadas en ámbar. Antes, los más antiguos eran de depósitos de ámbar encontrados en la República Dominicana, fechados hace unos 25 millones de años. Para Blackburn, es un descubrimiento que todavía hace volar su mente.

"Honestamente, ¡todavía estoy asombrado de que haya incluso ranas en ámbar!", Dijo. "Es una experiencia notable sostener estas pequeñas gemas y ver las partes de las ranas que parecen haber quedado allí el mes pasado".

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